第五十七號:古埃及人為何要喝啤酒?

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古埃及人喝啤酒示意圖 (誤) 圖片來源

請讀者和我們一起乘著酒杯回到 1980 年。

博士生黛柏拉(Debra Martin)正走進顯微實驗室,手上拿著來自西元前四世紀的木乃伊骨頭標本。她想找一臺顯微鏡來觀察這些來自努比亞的古老化石。努比亞位於今日的蘇丹與南埃及一帶,是北非最早的人類文明之一。當時努比亞已進入農業社會、擁有文字、會烘焙麵包並有釀製啤酒的技術。但她今天不太好運:所有的標準顯微鏡都無法使用。

「嘿、那邊的紫外光顯微鏡還空著,不如你先用那臺吧!」一名同事建議*。

就這樣,這名未來的人類學家,意外地在西元前 500 多年至前 300 多年的努比亞木乃伊化石中,發現了沉積在骨質中抗生素。在顯微鏡下,這些古老的骨頭標本中發出了如鬼火般的螢光綠色,顯示沉積在骨頭裡的抗生素應該是四環黴素

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顯微鏡下散發出螢光綠色的古埃及木乃伊人骨。圖片來源

四環黴素(tetracyclines)?這不是  1950  年才被發現的抗生素嗎?怎麼可能西元前四百年的木乃伊裡會有這麼摩登的東西?是不是研究儀器受到汙染才出現的?儘管當時輿論普遍認為這個發現是場笑話,但後來的研究陸續發現同時期其他地區的木乃伊化石、甚至是更早的木乃伊化石中,都有四環黴素的存在。 2010 年新發表的研究證實,這些骨質中的四環黴素是真真正正來自古埃及,而且當時努比亞人對使用抗生素的使用遠超過我們的想像,劑量更遠高於今日的常用劑量。

根據推測,這些沉積在骨頭內的四環黴素應該來自啤酒

在說明 「為何抗生素會來自啤酒 」 的推論前,我們先來談談四環黴素吧。四環黴素是一群抗生素的總稱,其中包含了氯四環黴素(chlortetracycline)、氧化四環黴素 (oxytetracycline)等數種結構類似的抗生素表兄弟。 1945 年,已屆退休之齡的植物病理學家班哲明⋅道格Benjamin Duggar)鏈黴菌(Streptomyces中發現了第一個四環黴素類抗生素金黴素Aureomycin, 即氯四環黴素)。班哲明是土壤黴菌的專家,在佛萊明(Alexander Fleming)從另一種土壤黴菌青黴菌(Penicillium裡發現了盤尼西林penicillin),他一直認為土壤中的黴菌是通往發現新藥的曖曖之道。就在佛萊明獲得諾貝爾獎的同年,他發現了四環黴素。

發現四環黴素的班哲明道格 圖片來源

不像必須注射才能使用的盤尼西林,四環黴素口服後即可達到有效的殺菌效果,且殺菌範圍更為廣效(broader spectrum),可說是劃時代的發現。今日我們仍常借助四環黴素廣效的抗菌效果來治療疾病,小至臉上的青春痘,大至美國九一一恐攻後,人心惶惶的炭疽桿菌攻擊事件都可以見到他們的蹤影。若是長期服用四環黴素,四環黴素會與鈣和磷結合,沉積在正在生長或更新的骨質中。

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若幼兒在牙齒發育期間使用四環黴素,這些抗生素會與鈣質一起沉積在牙齒中,形成難以去除的淺灰色至黃褐色不等的沉澱。 圖片來源

黛柏拉與她的指導老師喬治⋅亞美拉哥(George Armelagos)認為:若這些抗生素是在木乃伊埋進土壤後、受到黴菌侵犯才沉積在骨質中的話,這些抗生素應該會均勻地分佈在骨質中;但努比亞人骨質裡的四環黴素並非均勻分佈、而是隨著骨質一層層地出現,顯示這些四環黴素,可能是在骨頭仍舊在生長或更新時被努比亞人攝取的。目前發現的木乃伊骨化石中四環黴素沉積的量相當顯著,這也表示四環黴素較可能是被刻意攝取、而非偶然吃到受黴菌汙染的食物。有趣的是,在自然情況下,鏈黴菌產生的四環黴素並不多

人類學家開始思考:在怎樣的情況下,黴菌能生產許多四環黴素,而且努比亞人又能時常攝取這些食物呢?這個問題的答案就是:『啤酒』。

努比亞人的啤酒與我們現在喝的啤酒不太一樣,是一種不透明、類似濃稠小米酒的穀粥狀(gruel)啤酒。努比亞人利用麵糰捕捉空氣中的黴菌,在烘烤到半生熟以後,再將麵糰與麥芽化的穀物混合釀製,成為營養豐富的穀粥啤酒。這種釀製啤酒的古法目前仍能在尼羅河流域的一些村落中發現,儘管酒精含量不高,但努比亞人可能樂於飲用這些會讓他們微醺的美味。

科學家仿造埃及古法釀製,並添加了鏈黴菌,發現這樣製成的穀粥啤酒的確含有大量的四環黴素。考古學家也發現,這種啤酒不只被拿來飲用,甚至有做為治療牙齦炎的漱口水、陰道洗劑與外傷敷料的紀錄。一些幾個月大的嬰兒木乃伊化石中亦發現了四環黴素沉積,推測孕婦也會使用這些穀粥啤酒,或者這些穀粥啤酒可能被當作離乳食品來使用。

古埃及人可能不知道啤酒中蘊藏著四環黴素,但他們明白:啤酒不只能帶來輕飄飄的幸福感,還能解除身體的諸多病痛。

拜科學進步所賜,我們今日喝的啤酒多經過菌種與製程控制,儘管不像古埃及人能在盡享美味之餘治病養生,但至少能一解今日憂勞。炎炎夏夜,讀著冷知識週刊的同時再開一瓶吧!

[Mr. Thursday Jr.]

〔喝酒不開車,開車不喝酒〕

Ref:
1. Wikipedia:, Nubia, Tetracycline, Alexander Fleming
2. How Beer Saved the World: The Mystery of Antibiotic Beer Revisited
3. Ancient brew masters tapped antibiotic secrets
4. Ancient Nubians Made Antibiotic Beer
5. Ancient Nubians Drank Antibiotic-Laced Beer
6. “Take Two Beers and Call Me in 1,600 Years – use of tetracycline by Nubians and Ancient Egyptians”. American Museum of Natural History, George Armelagos (May 2000).
7. Royal Society of Chemistry: Tetracycline
* 原文中 Debra 受同事建議使用了紫外光顯微鏡,文中對話僅為推測內容,並非歷史事實。

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